“La crisis se está haciendo más profunda, más tóxica, más permanente” (“The crisis is getting deeper, more toxic, more permanent”) – El Diario interview, 13/1/2018 (including the original English text of the interview)

Yanis Varufakis (Atenas, 1961) fue ministro de Finanzas griego durante sólo siete meses, de enero a julio de 2015, pero su peculiar estilo, cercano al de una estrella del rock, marcó una época en el adusto ambiente del Eurogrupo y de la política económica europea.

Más allá de la anécdota de su negativa a usar corbata, de sus solapas levantadas y de sus cazadoras de cuero –que aceptó cambiar por una bufanda de Burberry en alguna ocasión– Varoufakis ocupó titulares por sus batallas con la troika. Luchó contra la austeridad impuesta a su castigado país a cambio del “ rescate“. Acabó perdiendo la batalla.

Según su antiguo aliado y hoy adversario, el primer ministro heleno Alexis Tsipras, el exministro  se excedió en el pulso y sus retrasos e indecisiones provocaron que Grecia perdiera miles de millones de euros. 

Varoufakis, cofundador del movimiento paneuropeo DIEM25, que se presentará a las próximas elecciones europeas, da su versión de los hechos en su último libro, “Comportarse como adultos” (Deusto, 2017), recién publicado en España. Responde a las preguntas de eldiario.es por correo electrónico.

En su libro describe usted una conversación con el ex secretario del Tesoro estadounidense Larry Summers en la que él le conmina a decidir si estar “dentro”, con los que realmente toman las decisiones o “fuera”, con los que pueden decir la verdad. ¿Por qué decidió quedarse fuera? ¿no es mejor estar dentro para intentar cambiar las cosas, siquiera ligeramente?

Mi intención en todo momento era permanecer “dentro” tanto tiempo como fuera posible para ayudar a Grecia a escapar de la prisión de sus acreedores. Quedarme “dentro” para conseguir diferencias mínimas, a costa de legitimar un encarcelamiento injusto, no es para lo que fui elegido.

¿Esperaba usted un comportamiento diferente de los líderes europeos antes de empezar a negociar con ellos, y si es así por qué?

No, realmente no. Solo acepté ser ministro de Finanzas porque había predicho que los poderosos iban a intentar asfixiarnos, y trabajé duramente para elaborar un plan de disuasión. Lo que no esperaba era que nuestro propio bando pasaría por el aro y renunciaría a nuestro plan disuasorio antes de ponerlo en práctica. La única sorpresa que me deparó la facción de los acreedores es que ¡no esperaba que los representantes de la UE, el BCE y el FMI tuvieran tan bajo nivel!

¿Es Europa democrática? ¿No se suponía que la UE era más democrática y justa desde un punto de vista económico que zonas del mundo como los Estados Unidos?

No, Europa es exactamente lo opuesto a democracia. Aunque es verdad que nuestros estados miembros son democracias en su funcionamiento, “Europa” (es decir, la Unión Europea) es una “zona libre de democracia”. Y aquí está el enigma: Estados perfectamente democráticos han transferido todas las decisiones cruciales a un centro que carece totalmente de carácter democrático. En comparación, los defectuosos y muy problemáticos Estados Unidos son un parangón de democracia. ¡Este es el triste estado de nuestra Europa hoy!

¿Cuál fue, en su opinión, el papel específico del ministro de Economía español, Luis de Guindos, y de España durante la crisis griega? España también atravesaba una situación crítica en ese momento…

 Por favor, no utilice “España” y “gobierno español” (o sus ministros) indistintamente. El Gobierno español actuó firmemente en Bruselas contra los intereses de la inmensa mayoría de los españoles. Su imposición de austeridad para las masas y de socialismo para los banqueros y la oligarquía hizo que la administración Rajoy tuviera miedo del pueblo español . Así, De Guindos tenía estrictas órdenes (en el Eurogrupo) de hacer todo lo posible para que nuestro gobierno fuera aplastado y nuestras moderadas propuestas rechazadas. ¿Por qué? Por el miedo del Gobierno de Rajoy de que Syriza obtuviera un acuerdo decente en el Eurogrupo, ya que entonces los españoles se revolverían contra él por haber vendido a España.

Alexis Tsipras ha dicho que su plan económico era “débil e ineficaz” y que su comportamiento le pudo costar a Grecia miles de millones de euros. ¿Por qué cree que está haciendo estas declaraciones? ¿le parece justo?

Entiendo bien por qué aquellos que se rindieron se ven obligados a buscar su absolución denigrando a aquellos que se negaron a rendirse. Es, desgraciadamente, parte de la naturaleza humana, aunque sea profundamente triste al mismo tiempo.

En la actualidad, líderes europeos, incluyendo al Gobierno español, afirman que la crisis ha terminado gracias a las medidas de austeridad implementadas los últimos cinco años. Aunque las cifras de paro hayan mejorado, las condiciones laborales han empeorado y hay más desigualdad que antes en la UE. ¿Cuál es su visión de la situación económica presente, particularmente en los países mediterráneos?

Se sabe que un régimen ha excedido su capacidad de mantenerse cuando empieza a celebrar el fin de una crisis en el momento en el que la crisis empeora. Esta es la situación actual en Europa. Se parece, de forma importante, a lo que ocurría en 2002, aproximadamente un año después del estallido de la burbuja tecnológica: Aquel régimen estaba celebrando el final de la crisis en el preciso momento en el que el capitalismo financiero iba rumbo al abismo de 2007/2008.

Sí, el desempleo está cayendo. Pero cae porque los jóvenes están emigrando de nuestros países (como España y Grecia) y además, sustantivamente, porque muchos trabajos precarios y mal pagados se crearon para reemplazar trabajos mejor pagados y a tiempo completo. Lo que es, en otras palabras, una catástrofe para el trabajo asalariado ha sido celebrada como… recuperación. En realidad, la crisis se está haciendo más profunda, más tóxica, más permanente.

Mientras la deuda pública y privada es cada vez más alta, la burbuja inmobiliaria parece estar reapareciendo en España, con precios en escalada otra vez en determinadas zonas. ¿Qué podemos esperar del futuro si seguimos por el mismo camino? ¿debería el BCE elevar los tipos de interés el año próximo, como anticipan muchos analistas y qué efecto tendrá en las economías periféricas?

Debemos esperar que se prolongue el estancamiento. Los tipos de interés seguirán bajos mientras la inversión siga en niveles tan bajos como los actuales: Cuando la demanda de los fondos de inversión tira a la baja la oferta (como por ejemplo, los ahorros) el precio del dinero, los tipos de interés, deben manterse a la baja. El BCE no puede hacer nada para resolver esta cuestión. No tiene capacidad. Solo la UE puede poner en marcha un “new deal” europeo -como DiEM25 explica y defiende- basado en la colaboración entre el Banco Europeo de Inversión (que debería emitir 500.000 millones de euros de bonos BEI con los que obtener inversiones para proyectos ecológicos) y el Banco Central Europeo (que debe anunciar que está dispuesto a comprar esos bonos si es necesario). Sin un programa de inversión europeo dirigido como este, una subida de tipos de interés simplemente aplastaría a los sectores privados y públicos de los países periféricos europeos.

¿Cuáles cree que pueden ser las consecuencias de la salida del Reino Unido, elbrexit, de la Unión Europea?

La aceleración de la insidiosa y lenta quema de Europa, su efectiva desintegración.

DiEM25, el movimiento del que es co-fundador, ha anunciado su participación en las elecciones europeas. ¿Qué distingue a DIEM25 de otras formaciones políticas progresistas en Europa, y por qué cree que va a tener mejor comportamiento electoral que el que recientemente han tenido otras fuerzas progresistas en países como Francia, Alemania o Austria?

DiEM25 está haciendo algo que nunca se había intentado: la participación de candidatos locales (como parte de una única lista transnacional) en distintos países europeos en las elecciones de mayo de 2019 al Parlamento Europeo, sobre la base de una única agenda económica, social y política progresista para Europa. Por primera vez, los votantes europeos tendrán la oportunidad de votar en estas elecciones al Parlamento Europeo sobre lo que Europa debe hacer para la mayoría, no para una minoría, en lugar de desperdiciar sus votos en otras elecciones europeas que los partidos nacionales utilizarán cínicamente como una encuesta de opinión magnífica para uso político doméstico. Apoyando en distintos países europeos una misma agenda progresista para toda Europa, DiEM25 demostrará que otra Europa no solo es posible, ¡sino está aquí!

Para terminar. ¿Qué opina de los bitcoins? ¿Qué efectos podría tener en la economía una explosión de esta presunta burbuja?

Es una espléndida burbuja y nunca podrá operar provechosamente como moneda. En todo caso, la tecnología en la que se basa está teniendo muchas aplicaciones útiles -y tendrá, sin duda, muchas más. De que la burbuja del bitcoin explotará no tengo duda. Afortunadamente, el efecto de su explosión en la economía será insignificante, salvo, por supuesto, que hasta que eso ocurra los financieros logren indexar el precio del bitcoin con otras burbujas de complejas formas de deuda. Hace poco me fijé con cierto temor en gente pidiendo préstamos de moneda fiduciaria en los mercados para comprar bitcoins. Si esta tendencia crece, los riesgos de una explosión de la burbuja del bitcoin se multiplicarán.


ORIGINAL ENGLISH LANGUAGE RESPONSES TO THE INTERVIEWER’S QUESTIONS

In your book, you describe a conversation with Larry Summers in which he asked you: “do you want to be on the inside or the outside?” Why did you ultimately decide to stay in the “outside”? Isn’t it better to be in the “inside” and try to change things, even a little bit?

I had every intention of staying ‘inside’ as long as it was possible to help Greece escape debtors’ prison. Staying in to make marginal differences, at the cost of legitimising an illegitimate incarceration was not what I had been elected to do

Did you expect a different behaviour from European leaders before you started to negotiate with them – and if so why?

No, not really. I only accepted the finance ministry because I had predicted that the powers-that-be would try to asphyxiate us, and I had worked hard to come up with a deterrence plan. What I had not expected was that our own side would buckle under and surrender our deterrent before it was used. The only surprise that the creditors’ side had in store for me was that I had not expected the representatives of the EU, the ECB and the IMF to be of such low quality!

Is Europe democratic? Isn’t the EU more democratic and economically more just than other areas like the US?

No, Europe is the exact opposite of democratic. While it is true that our member-states are functioning democracies, ‘Europe’ (i.e. the EU) is a democracy-free zone. And here is the conundrum: Perfectly democratic states have passed on all the crucial decisions to a centre lacking totally of democracy. By comparison, the flawed and highly problematic USA is a paragon of democracy. Such is the sad state of our Europe today!

What do you think was the specific role of Luis de Guindos and Spain during the Greek crisis? Spain was also going through a critical situation at the time…

Please do not use Spain and the Spanish government (or its ministers) interchangeably. The Spanish government has steadfastly operated in Brussels against the interests of the vast majority of Spaniards. Their imposition of austerity for the masses and socialism for the bankers and the oligarchy rendered the Rajoy administration fearful of the Spanish people. Thus, de Guindos was under strict orders (in the Eurogroup) to do his damnest to ensure that our government was crushed and our moderate proposals rejected. Why? Because of Rajoy’s fear that if Syriza got a decent deal at Eurogroup level, then the Spanish people would turn against him and his ministers for having sold Spain out.

Alexis Tsipras has said that your economic plan was “weak and ineffective” and that your behaviour may have cost Greece billions. Why do you think he is making these statements? Do you find this fair and what is your response to his allegations?

I understand well why those who surrender must seek absolution in denigrating those refused to surrender. It is unfortunately part of human nature, while being ultra sad at the same time.

At the present time, European leaders including the current Spanish government claim that the crisis is over due to the austerity measures that were implemented over the past 5 years. Although unemployment figures have improved, labour conditions have worsened and there is more inequality than before across the Union. What is your assessment of the current economic situation, particularly for the Mediterranean countries?

You know that a regime has exceeded its capacity to maintain itself when it begins to celebrate the end of a crisis at the moment the crisis worsens. This is the state of play today in Europe. It resembles, in important ways, what was going on in 2002 – a year or so after the bursting of the dot.com NASDAQ and Wall Street bubbles: That regime was celebrating the end of the crisis just as financialised capitalism was heading for the rocks of 2007/8.

Yes, unemployment is falling. But it fell because youngsters migrated from our countries (e.g. Spain and Greece) plus, importantly, because many new precarious, badly paying jobs were created to replace better paying full time jobs. What was, in other words, a catastrophe for waged labour is being celebrated as… recovery. In truth, the crisis is growing deeper, more toxic, more permanent.

While public and private debt remain high, the housing bubble seems to be reappearing in Spain as prices are on the rise again. What should we expect in the future should we stay on the current path? Should the ECB in fact raise interest rates over the next year, as many analysts anticipate, what effect would higher rates have in the economy of the periphery?

What we should expect is further stagnation. Interest rates will remain low as long as investment is as low as it is: when the demand for investment funds is lagging the supply (i.e. savings), the price of money (interest rates) must remain low. The ECB can do nothing to resolve this issue. It is powerless. Only the EU can effect a European New Deal – as DiEM25 explains and advocates – based on a collaboration between the European Investment Bank (that should issue 500 billion euros of EIB bonds by which to raise funding for green investments) and the European Central Bank (that must announce its readiness to buy these bonds if need be). Without such a European New Deal investment-led recovery program, an interest rate rise will simply crush the private and public sectors of Europe’s periphery.

What do you think will be the consequences of “brexit” for the Union?

The acceleration of Europe’s insidious, slow burning, effective disintegration.

DiEM25, the movement you co-founded, has announced its participation in elections. What distinguishes DiEM25 from other progressive political formations in Europe, and why do you believe it will have a better chance to succeed given the recent electoral performance of progressive forces in France, Germany, Austria…?

DiEM25 is doing something that has never been tried before: Field candidates (as part of a SINGLE transnational party list) across many different European countries in the May 2019 European Parliament election on the basis of a SINGLE economic, social and political progressive agenda for Europe. For the first time European voters will have the opportunity of voting in the European Parliament elections about what Europe must do for the many, not for the few – instead of wasting their votes in another European election that national parties cynically use as a glorified opinion poll for domestic political use. By standing across different countries with ONE progressive agenda for the whole of Europe DiEM25 will demonstrate that another Europe is not just possible: It is here!

And to finish: what do you think about bitcoins? What effects could a burst in the Bitcoin burst have in the economy?

It is a glorious bubble and can never operate usefully as a currency. However, the technology on which it is based is already having many useful applications – and will, undoubtedly, have a lot more. That the bitcoin bubble will burst there is no doubt. Thankfully, the effect of its bursting on the economy will be negligible, unless of course financiers manage, in the meantime, to link the price of bitcoin up to other bubbles involving convoluted forms of debt. Recently, I observed with some trepidation people borrowing fiat currencies in the markets to buy bitcoin. If this trend grows, the dangers from bitocoin’s burstingwill multiply.